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Como los mecanismos de la atención visual filtran lo que vemos
 
 


El sistema visual tiene una capacidad limitada y no puede procesar todo lo que capta la retina. En vez de ese procesamiento completo, lo que hace el cerebro es basarse en la atención para concentrarse en los detalles importantes y filtrar todo lo que sea secundario. Dos estudios recientes realizados por investigadores del Instituto Salk para Estudios Biológicos han ayudado a esclarecer los mecanismos subyacentes en la atención.


(NC&T) En nuestra actividad cotidiana al observar algo, el detalle visual que es el objetivo de nuestra atención, suele estar rodeado por muchos otros estímulos que de momento resultan irrelevantes. La atención dirige dinámicamente la información relevante hacia áreas de toma de decisiones dentro del cerebro y elimina el "ruido de fondo". Pero cómo el cerebro logra hacer esto ha protagonizado muchos debates.

    Un modelo teórico de la atención desarrollado por John H. Reynolds y David J. Heeger sugiere que ésta emplea la misma circuitería neuronal usada por el sistema visual para ajustar su sensibilidad, una habilidad que nos permite observar el mundo con notable independencia de los grandes cambios en contraste e iluminación que se suceden durante el día.

    El modelo de Reynolds y Heeger es una unificación en un único esquema de numerosas observaciones dispersas, y ahora el nuevo estudio ha puesto a prueba y confirmado las predicciones de la teoría.

    La fortaleza del estímulo visual fluctúa en órdenes de magnitud. El sistema visual reacciona automáticamente a estos cambios ajustando su sensibilidad, haciéndose más sensible en respuesta a estímulos apenas perceptibles y disminuyendo la sensibilidad ante estímulos fuertes. Eso incluye por ejemplo diferencias sutiles de contraste.

    Las neuronas de la corteza visual observan el mundo a través de sus "campos receptores", que son la pequeña porción del campo visual que cada neurona individual realmente "ve" o a la que responde. Siempre que un estímulo llega al campo receptor, la célula produce unas descargas eléctricas, conocidas como "potenciales de acción" que transmiten información acerca de los estímulos del campo receptor.

    Sin embargo, la fortaleza y fidelidad de estas señales también dependen de otros factores. Se cree que las neuronas normalmente responden con mayor fuerza cuando la atención está dirigida hacia los estímulos en sus campos receptores. Además, la respuesta de neuronas individuales puede estar muy influenciada por lo que esté sucediendo dentro del entorno inmediato del campo receptor, un fenómeno conocido como modulación contextual.

    El entorno tiene la capacidad de suprimir la respuesta de las neuronas. Esto evita que reaccionemos todo el tiempo a algo que sea grande y uniforme y no resulte particularmente interesante o útil.

    Kristy Sundberg, ahora en la Universidad Yale, realizó una serie de experimentos en los cuales colocó un estímulo dentro del campo receptor y otro en el entorno del mismo.

    Tal como estaba predicho por la teoría de Reynolds y Heeger, la investigadora comprobó que dirigir la atención hacia un estímulo en el centro inmunizaba a la neurona de los efectos supresivos de los estímulos del entorno. Cuando Sundberg, en vez de eso, dirigía la atención hacia un estímulo del entorno, se suprimía la respuesta de la neurona a los estímulos irrelevantes en el centro.


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Publicada el 27 de Apr de 2009 - 08:27 AM   

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